NASA está se preparando para explorar o cadáver de um planeta antigo no cinturão de asteroides

O núcleo metálico nu de um planeta morto e primitivo deve em breve receber um visitante. Orbitando o sol entre Marte e Júpiter, a rocha espacial bizarra é o alvo de uma missão da NASA que acabou de entrar em sua fase final de projeto esta semana.

A agência espacial tem como alvo a data de 31 de janeiro de 2026, para a chegada de uma espaçonave no bairro de Psyche, um objeto de 200 quilômetros de largura no cinturão de asteroides. Cientistas planetários há muito suspeitam que Psique – em homenagem à ninfa que se casou com o Cupido na mitologia grega – composta quase inteiramente de ferro e níquel, pode ser o núcleo exposto de um protoplaneta há muito morto desde os primórdios do nosso sistema solar.

O planeta poderia ter uma vez uma circunferência semelhante à de Marte antes que as antigas colisões rasgassem sua camada rochosa externa de seu núcleo relativamente agradável.

Os trabalhadores da missão Psyche esperam que sua investigação forneça evidências mais conclusivas para essa teoria e revelem novas informações sobre a nuvem de turbilhão de matéria da qual nosso antigo bairro se formou pela primeira vez.

“Com a transição para esta nova fase da missão, estamos a um passo de descobrir os segredos de Psyche, um misterioso e misterioso asteroide metálico, e isso significa o mundo para nós”, disse Lindy Elkins-Tanton, cientista planetária da Universidade do Estado do Arizona. investigador principal da missão Psique, disse em um comunicado. [Dia do juízo final: 9 maneiras reais de a Terra terminar]

Psique tem uma massa de cerca de 49 bilhões de bilhões de libras. (22 bilhões de quilos), tornando-se 0,03% da massa da nossa lua. Enquanto é o décimo primeiro asteroide conhecido mais massivo no sistema solar – alguns centésimos da massa de monstros como Ceres e Vesta – esses asteroides até maiores são feitos principalmente de pedra e gelo. A psique é de longe o maior objeto conhecido de seu tipo metálico quase puro orbitando nosso sol.

A sonda Psyche deve orbitar o objeto de metal por algumas semanas, coletando dados sobre sua idade e como ele se formou. Durante esta fase final do projeto, os engenheiros elaborarão os planos finais e construirão muitas das peças que comporão a espaçonave final. (Eles não serão reunidos em uma única peça até a próxima fase, em 2021.)

Se tudo correr conforme o planejado, a missão deve ser lançada em agosto de 2022, balançada por Marte em 2023 e abordar Psique três anos depois.

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