A verdade sobre a morte de Charles Dickens

Há muita incerteza sobre as circunstâncias que cercam o enterro do célebre autor.Leon Litvack – professor associado da Queen’s University Belfast – revela o que realmente aconteceu antes e depois da morte de Dickens após um acidente vascular cerebral em 8 de junho de 1870.


Quando Charles Dickens morreu, ele tinha fama espetacular, grande riqueza e um público adorador. Mas sua vida pessoal era complicada. Separado de sua esposa e morando em uma enorme mansão campestre em Kent, o romancista estava no escravo de sua jovem amante, Ellen Ternan. Esta é a história não contada das horas finais de Charles Dickens e o furor que se seguiu, enquanto a família e os amigos do grande escritor brigavam por seus desejos finais.


Minha nova pesquisa descobriu as áreas nunca antes exploradas da morte súbita do grande autor e seu enterro subsequente. Enquanto detalhes como a presença de Ternan no funeral do autor já foram descobertos pelos detetives dickensianos, o que é novo e fresco aqui é o grau de manobras e negociações envolvidas no estabelecimento do local de descanso final de Dickens.

A morte de Dickens criou uma situação inicial para sua família. Onde ele deveria ser enterrado? Perto de sua casa (como ele desejaria) ou naquele grande panteão público, Poet’s Corner na Abadia de Westminster (o que era claramente contra a sua vontade)?

“O Inimitável” (como ele se referia às vezes) era uma das celebridades mais famosas de sua época. Nenhum outro escritor está tão intimamente associado ao período vitoriano. Como autor de clássicos imortais como Oliver Twist, David Copperfield e A Christmas Carol, ele estava constantemente aos olhos do público. Devido às histórias vívidas que ele contou e às causas que defendia (incluindo pobreza, educação, direitos dos trabalhadores e situação das prostitutas), havia uma grande demanda por ele para representar instituições de caridade, comparecer a eventos públicos e visitar instituições. no país (assim como no exterior – principalmente nos Estados Unidos). Ele se mudou nos melhores círculos e contou entre seus amigos os principais escritores, atores, artistas e políticos de sua época.

Dickens estava orgulhoso do que conseguiu como autor e valorizou sua estreita associação com seu público. Em 1858, ele embarcou em uma carreira como leitor profissional de seu próprio trabalho e emocionou o público de milhares com suas performances animadas. Esse impulso em sua carreira ocorreu no momento em que seus problemas conjugais vieram à tona: ele se apaixonou por Ternan, uma atriz de 18 anos, e se separou de sua esposa Catherine, com quem teve dez filhos.

Dickens teve o cuidado de manter seu caso de amor privado. A evidência documental de seu relacionamento com Ternan é muito escassa. Ele queria levá-la com ele em uma turnê de leitura para a América em 1868, e até desenvolveu um código telegráfico para lhe comunicar se ela deveria ou não vir. Não, porque Dickens achava que ele não podia proteger a privacidade deles.

Na quarta-feira, 8 de junho de 1870, o autor estava trabalhando em seu romance Edwin Drood no jardim de sua casa de campo, Gad’s Hill Place, perto de Rochester, em Kent. Ele entrou para jantar com sua cunhada, Georgina Hogarth, e sofreu um derrame. O médico local foi convocado e os remédios foram aplicados sem efeito. Um telegrama foi enviado a Londres para convocar John Russell Reynolds, um dos principais neurologistas do país. No dia seguinte, a condição do autor não havia mudado e ele morreu às 18h10, em 9 de junho.

A sabedoria aceita sobre a morte e o enterro de Dickens é extraída de uma biografia autorizada publicada por John Forster: A vida de Charles Dickens. Forster era o amigo e confidente mais íntimo do autor. Ele estava a par das áreas mais íntimas de sua vida, incluindo o tempo que passava em um armazém de esmalte (polimento de botas) quando menino (que era um segredo, até ser divulgado por Forster em seu livro), além de detalhes de sua vida. relacionamento com Ternan (que não foi revelado por Forster e que permaneceu em grande parte oculto até o século XX). Forster procurou proteger a reputação de Dickens junto ao público a todo custo.

Última vontade e testamento

Em sua vontade (reproduzida na biografia de Forster), Dickens havia deixado instruções de que ele deveria ser:

Enterrado de maneira barata, sem ostentação e estritamente privada; que nenhum anúncio público seja feito da hora ou do local do meu enterro; que, no máximo, não mais que três treinadores de luto sejam empregados; e que aqueles que comparecerem ao meu funeral não usem cachecol, capa, laço preto, touca comprida ou outro absurdo tão revoltante.

Forster acrescentou que o local preferido de enterro de Dickens – seu Plano A – era “no pequeno cemitério sob o muro do castelo de Rochester ou nas pequenas igrejas de Cobham ou Shorne”, todas próximas à sua casa de campo. No entanto, Forster acrescentou: “Todos estes foram encontrados fechados”, pelo que ele quis dizer indisponível.

O plano B foi então colocado em ação. Dickens deveria ser enterrado na Catedral de Rochester, sob a direção do decano e do capítulo (o corpo governante eclesiástico). Eles até cavaram uma cova para o grande homem. Mas esse plano também foi destruído, a favor do enterro em Poets ‘Corner, na Abadia de Westminster – o local de descanso de Geoffrey Chaucer, Samuel Johnson e outros grandes nomes da literatura.

Forster afirma na biografia que a mídia liderou o caminho da agitação pelo enterro na abadia. Ele destaca o The Times, que, em um artigo de 13 de janeiro de 1870, “assumiu a liderança ao sugerir que o único local de descanso adequado para os restos mortais de um homem tão querido pela Inglaterra era a abadia em que os ingleses mais ilustres estão deitados” . Ele acrescentou que, quando o decano de Westminster, Arthur Penrhyn Stanley, pediu a Forster e membros da família Dickens que iniciassem o que era agora o plano C e o enterrassem na abadia, tornou-se seu “dever grato aceitar essa oferta”.

O funeral privado ocorreu no início da manhã de terça-feira, 14 de junho de 1870, e contou com a presença de 14 pessoas. A sepultura foi deixada aberta por três dias para que o público pudesse prestar homenagem a uma das figuras mais famosas da época. Detalhes da versão autorizada da morte e do enterro de Dickens foram divulgados por todos os principais e menores jornais do mundo de língua inglesa e além. A ex-esposa de Dickens, Catherine, recebeu uma mensagem de condolências da rainha Victoria, expressando “seu mais profundo pesar pelas tristes notícias da morte de Charles Dickens”.

O efeito que a morte de Dickens teve sobre as pessoas comuns pode ser apreciado pela reação de uma menina que vendia frutas e legumes no mercado de Covent Garden. Quando ouviu a notícia, ela teria dito: “Dickens morto? Então o pai Natal também morrerá?”

Os diretores de funerais

Minha investigação revelou, no entanto, como o enterro de Dickens no Poets ‘Corner foi planejado por Forster e Stanley para satisfazer seus objetivos pessoais, e não os do autor. Enquanto a história oficial era que era “a vontade do povo” enterrar Dickens na abadia (e havia artigos no The Times nesse sentido), a realidade era que essa alteração era adequada tanto para o biógrafo quanto para o clérigo.

Forster pôde concluir o volume que estava contemplando de maneira adequada, com a presença de Dickens no panteão nacional, onde estavam enterradas tantas figuras literárias famosas. Assim, ele garantiu que um fluxo de visitantes fizesse uma peregrinação ao túmulo de Dickens e difundisse sua reputação em toda parte, para a posteridade.

Stanley poderia adicionar Dickens ao seu rol de pessoas famosas cujos enterros ele conduzia. Eles incluíam Lord Palmerston, ex-primeiro ministro do Reino Unido, matemático e astrônomo Sir John Herschel, missionário e explorador David Livingstone, e Sir Rowland Hill, reformador postal e criador do centavo.

Os esforços de Forster e Stanley para enterrar Dickens exatamente onde eles queriam aumentaram a reputação dos dois homens. Para cada um deles, o enterro de Dickens na abadia pode ser considerado o destaque de suas carreiras.

“Sr. Dickens, muito doente, muito urgente”.

As novas evidências que encontrei foram reunidas em bibliotecas, arquivos e cofres das catedrais e provam, sem sombra de dúvida, que quaisquer alegações de que o enterro de Westminster é a vontade do povo são falsas.

O que surge é uma atmosfera de urgência na casa de Dickens depois que o autor entrou em colapso. O filho de Dickens, Charley, enviou o telegrama à equipe do autor em Londres, solicitando assistência médica urgente ao eminente neurologista John Russell Reynolds:

Sem perder um momento para Russell Reynolds, trinta e oito anos, o Grosvenor St Grosvenor Sqr diz para ele vir no próximo trem para Higham ou Rochester para se encontrar … Beard (médico de Dickens), em Gadshill … Sr. Dickens, muito doente e urgente.

A cunhada de Dickens, Georgina Hogarth, que administrava sua casa e cuidava de seus filhos após a separação de Catherine, ficou claramente desapontada por o especialista não poder fazer nada pelo cunhado tão adorado. Ela enviou uma nota ao seu advogado com a taxa do médico: “Anexo a demanda do Dr. Reynolds (de 20 libras) por sua visita infrutífera”.

Dean Stanley conheceu Dickens em 1870, depois de ser apresentado pelo cunhado do clérigo, Frederick Locker, que era amigo do romancista. Stanley confidenciou a seu diário particular (agora guardado nos arquivos da Abadia de Westminster) que ficou “muito impressionado” com sua conversa com Dickens e apreciou as poucas oportunidades que teve para conhecer o autor antes de morrer.

As memórias de Locker também registram uma conversa interessante que ele teve com Stanley antes desta reunião de 1870, que lança luz sobre a atitude de Dean em relação ao romancista, sua morte e funeral. Locker escreve sobre falar com Stanley “dos enterros na abadia” e eles discutiram os nomes de algumas “pessoas distintas”. Stanley disse a ele que havia “certas pessoas” que ele seria “obrigado a recusar” o enterro, por conta de antipatias pessoais. Mas sua atitude mudou quando o nome do autor “surgiu” e ele disse que “gostaria de conhecer Dickens”. Então, para “satisfazer” o “desejo piedoso” de Stanley, Locker pediu a Dickens e sua filha para jantar. Assim, mesmo enquanto Dickens ainda estava vivo, Stanley expressou em particular o desejo de enterrá-lo.

Quando chegou o fim, Locker transmitiu a notícia ao cunhado naquele mesmo dia – 9 de junho. O reitor escreveu a Locker para dizer:

Ai! – quanto tempo fomos superados pelo evento que estávamos prevendo como tão distante. Não posso agradecer muito por ter me dado a oportunidade de conhecer Charles Dickens enquanto ainda havia tempo. Vocês entenderão pelo que eu já disse que estou bastante preparado para apresentar qualquer proposta sobre o enterro que possa ser feito a mim.

A carta é fascinante. No mesmo dia da morte do famoso autor, o decano já estava pensando em enterro na abadia. Mas havia um problema: Stanley só poderia aceitar tal proposta se fosse da família e dos executores. Ele não podia agir unilateralmente.

Locker aproveitou rapidamente a oportunidade sugerida na carta de Stanley e enviou uma cópia para Charley Dickens (filho do autor) em 10 de junho. Ele escreveu em sua nota de capa: “Desejo enviar uma cópia de uma carta que acabei de recebida de Dean Stanley e acho que isso se explicará. Se eu puder ser útil, ore, diga-me. “

Alegações falsas e ambição

Enquanto isso, a idéia de levar Dickens ao canto dos poetas crescia na imaginação de Stanley. Ele escreveu a sua prima Louisa no sábado, 11 de junho, para dizer “Eu nunca conheci (Dickens) até este ano … E agora ele se foi … e não é improvável que eu o enterre”. É interessante a rapidez com que o plano se cristalizou na mente do reitor. No espaço de 48 horas, ele passou de propostas hipotéticas da família para o enterro, prevendo um papel fundamental para si próprio no processo.

No entanto, uma resposta de Charley Dickens não foi dada. Stanley esperou até a manhã da segunda-feira 13 de junho, antes de procurar outra maneira de fazer com que seus desejos fossem conhecidos pela família. Ele entrou em contato com seu amigo Lord Houghton (anteriormente Rickard Monckton Milnes – um poeta, político e amigo de Dickens), reiterando sua preparação “para receber qualquer proposta para o enterro de (Dickens) na abadia” e pedindo a Houghton que “aja como você pense melhor “.

Foi nesse momento que Forster se encarregou do planejamento. Ele estava na Cornualha quando Dickens morreu e levou dois dias para chegar a Gad’s Hill. Quando chegou à casa de campo de Dickens, no sábado, 11 de junho, ficou tomado pela tristeza pela morte de seu amigo e claramente despreparado com a repentina com que o golpe foi atingido. Seus primeiros pensamentos, e os da família imediata, foram ceder aos desejos de Dickens e enterrá-lo perto de casa. Enquanto o relato oficial, em sua Vida de Dickens, afirma que os cemitérios nas proximidades de sua casa estavam “fechados”, um exame dos registros das igrejas em Cobham e Shorne demonstram que isso é falso.

O enterro proposto na Catedral de Rochester não foi apenas avançado, mas de fato finalizado, custado e faturado. Os arquivos do capítulo demonstram que uma cova foi de fato cavada na capela de Santa Maria pela empresa de construção Foord & Sons. Os registros também mostram que as autoridades da catedral “acreditavam, como ainda acreditam (depois que Dickens foi enterrado na abadia), que nenhum lugar mais adequado ou honrado para sua sepultura pudesse ser encontrado do que em meio às cenas às quais ele estava afeiçoado e entre aqueles por quem ele era conhecido como vizinho e mantido em tal honra “.

Essas opiniões são reforçadas pelas alegações de Hogarth, cunhada de Dickens, em uma carta a um amigo:

Deveríamos ter preferido a Catedral de Rochester,

Essa “demanda maior” veio – pelo menos em parte – de um líder que apareceu no The Times na segunda-feira 13 de junho. Concluiu:

Vamos (Dickens) deitar na Abadia. Onde os ingleses se reúnem para rever os memoriais dos grandes mestres e mestres de sua nação, as cinzas e o nome do maior instrutor do século XIX não devem estar ausentes.

Apesar desse apelo aparecer na imprensa, o diário particular de Stanley registra que ele “ainda não havia recebido nenhuma solicitação de nenhuma autoridade” e, portanto, “não tomou nenhuma medida” para avançar em seu plano de sepultamento.

As orações de Stanley devem ter parecido atendidas, então, quando Forster e Charley Dickens apareceram na porta da Reitoria no mesmo dia. Segundo o reitor, depois que eles se sentaram, Forster disse a Stanley: “Imagino que o artigo no ‘Times’ deva ter sido escrito com a sua concordância?” Stanley respondeu: “Não, eu não tinha nenhuma preocupação com isso, mas, ao mesmo tempo, eu havia dado em particular para entender que eu consentiria no enterro, se fosse exigido”. Com isso, Stanley quis dizer a carta que ele havia enviado a Locker, que este havia enviado a Charley. Stanley, é claro, concordou com o pedido dos representantes de Dickens para o enterro em Poets ‘Corner. O que ele se abstém de dizer é o quanto ele pessoalmente desejava oficiar em um evento de tal importância nacional.

Embora fique claro, pela correspondência particular que examinei, que Stanley agitou o enterro de Dickens na abadia, as ações de Forster são mais difíceis de rastrear. Ele deixou menos pistas sobre suas intenções e destruiu todas as suas notas de trabalho para sua biografia monumental de Dickens, em três volumes. Esses documentos incluíam muitas cartas do autor. Forster usou a correspondência de Dickens liberalmente em seu relato. De fato, a única fonte que temos para a maioria das cartas de Dickens a Forster são as passagens que aparecem na biografia.

Mas, além de mostrar como Forster afirmou falsamente em sua biografia que os cemitérios perto de sua casa estavam “fechados”, minha pesquisa também revela como ele alterou as palavras do sermão fúnebre de Stanley (publicado) para se adequar à sua própria versão dos eventos. Forster citou Stanley dizendo que o túmulo de Dickens “seria, a partir de então, sagrado para o Novo Mundo e o Velho, como o do representante da literatura, não apenas desta ilha, mas de todos os que falam nossa língua inglesa”. Isso, no entanto, é uma citação incorreta do sermão, em que Stanley realmente disse:

Muitos, muitos são os pés que pisaram e pisarão o solo consagrado ao redor daquele túmulo estreito; muitos, muitos são os corações que tanto no Velho quanto no Novo Mundo são atraídos por ele, como pelo lugar de descanso de um querido amigo pessoal; muitas são as flores que foram espalhadas, muitas lágrimas derramadas pelo afeto agradecido ‘dos ​​pobres que choraram e dos órfãos e daqueles que não tinham nenhum para ajudá-los’.

Stanley trabalhou com Forster para alcançar seu objetivo comum. Em 1872, quando Forster enviou a Stanley uma cópia do primeiro volume de sua Vida de Dickens, o reitor escreveu:

É muito bom falar calorosamente de qualquer ajuda que possa ter prestado para realizar seus desejos e o desejo do país na ocasião do funeral. A lembrança dela sempre será apreciada entre as mais interessantes das várias experiências pelas quais passei em minha vida oficial.

Durante séculos,

minha pesquisa demonstra que os relatos oficiais e autorizados das vidas e mortes de ricos e famosos estão abertos a perguntas e investigação forense – mesmo muito tempo depois que suas histórias foram escritas e aceitas como canônicas. A celebridade é uma mercadoria manufaturada, que depende do seu efeito no grau em que o fã (que vem da palavra “fanático”) pode ser manipulado para acreditar em uma história específica sobre a pessoa que ele ou ela adora.

No caso de Dickens, duas pessoas que tiveram um envolvimento íntimo em preservar sua reputação de posteridade não o faziam por razões altruístas: havia algo para cada uma delas. Stanley enterrou os restos mortais de Dickens no principal santuário da grandeza artística britânica. Isso garantiu que sua tumba se tornasse um local de peregrinação, onde os grandes e os bons prestariam seus respeitos – incluindo o príncipe de Gales, que colocou uma coroa de flores no túmulo de Dickens em 2012, para marcar o bicentenário de seu nascimento.

Tais comemorações públicas desta estrela vitoriana carregam significado e mística especiais para seus muitos fãs. Este ano, em 7 de fevereiro (o aniversário de seu nascimento), Armando Iannucci (diretor da nova adaptação cinematográfica The Personal History of David Copperfield) está programado para brindar à “memória imortal” em um jantar especial oferecido pela Dickens Fellowship – uma associação mundial de admiradores. O 150º aniversário de sua morte será observado na Abadia de Westminster em 8 de junho de 2020.

Seja a lembrança da morte do autor ou de seu nascimento, esses atos públicos simbolizam o quanto Dickens é essencial para a cultura nacional da Grã-Bretanha. Nada disso seria possível, no entanto, não fosse o envolvimento do melhor amigo e executor de Dickens, John Forster. Forster organizou o funeral privado na Abadia de Westminster, de acordo com os desejos de Dickens, e garantiu que sua amante Ellen Ternan pudesse comparecer discretamente, e que sua esposa não o faria. Mas ele também é o homem que anulou as expectativas do autor para um enterro local. Em vez disso, através de um ato de captura de corpo sancionada institucionalmente, a cova no Poets ‘Corner uniu Dickens para sempre na mente do público com os ideais da vida e da arte nacionais e forneceu uma conclusão adequada ao cuidadosamente considerado por Forster, biografia estrategicamente construída. Termina com estas palavras:

De frente para o túmulo, à esquerda e à direita, estão os monumentos de Chaucer, Shakespeare e Dryden, os três imortais que mais fizeram para criar e estabelecer a linguagem à qual Charles Dickens deu outro nome eterno.

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